Herb-KBL1

Herbert Celis

5 jaar Naff label & management

‘Eigenzinnig, underground en van heel wat markten thuis.’ We zouden het Brusselse label / managementkantoor Naff, geboren op 11 april 2012, zelf niet beter kunnen samenvatten dan de aankondiging van de Naff Night onlangs in de Arenbergschouwburg. Stonden daar op de affiche: Jawhar, GLÜ en Renato Baccarat. Stuk voor stuk verborgen juweeltjes uit de Brusselse scene. Vandaag heeft het label zes artiesten onder zijn hoede, tien releases op het conto, en viert het zijn vijfde verjaardag. Oprichter Herbert Celis heeft nog altijd dezelfde ambitie voor de toekomst: die onbetaalbare artistieke vrijheid behouden.

Hoe is het allemaal begonnen? Met zelf muziek maken. “Het helpt om te weten wat het is om in muzikantenschoenen te staan”, zegt Herbert (aka Herb Cells), opgegroeid ergens tussen Hasselt en Zonhoven maar al even volbloed Brusselaar. De geboorte van het label gaat gepaard met de eerste release van zijn band Frown-I-Brown, gespecialiseerd in psychedelica, jazzrock, grooves en raps. Een terugkeer naar de obscure hiphop uit zijn jeugd. “Muziek met een hoek af heeft mij altijd aangetrokken”, vertelt hij. “Underground hiphop was in mijn studententijd het enige genre dat mij echt raakte. De gebruikte samples in die muziek openden de deuren naar het gigantische erfgoed aan Afro-Amerikaanse muziek. Vandaag luister ik naar heel wat genres, maar ik heb nog altijd een voorkeur voor de brede underground.”

© Koen Bauters
© Koen Bauters

Daar gaat Naff het ook zoeken. Meestal worden nieuwe artiesten on the road gespot, tijdens de trips van medeoprichter Alex Davidson (op zijn beurt Britse Brusselaar) als geluidstechnieker, of via Brusselse muzikantenvrienden. “Verschillende factoren spelen mee om met een artiest in zee te gaan. Authenticiteit is erg belangrijk, en de mate waarin hij zich onderscheidt van anderen. Is het werk al dan niet klaar, rijp of bijstuurbaar? Voor releases mikken we op het juiste moment in een muziekjaar (herfst of vroege lente). Uiteraard moet de artiest dan ook beschikbaar zijn. En tot slot moeten er genoeg middelen zijn om alles goed uit te voeren.”

Naff kijkt ook verder dan de Grote Ring: tot in alle uithoeken van België. Vandaag zijn de Brusselse Braziliaan Renato Baccarat, de Ardens-Limburgs-Brusselse WILD BOAR & BULL Brass Band, de uit Tunis afkomstige Jawhar, Brussels elektrofenomeen GLÜ en Anja Kowalski, uit de Oostkantons, er getekend. “De grote variëteit in afkomst en genres is organisch gegroeid, mede dankzij muziekbeurzen als Womex en Eurosonic. Maar ook binnen hun genre moeten artiesten kunnen ontsnappen aan de clichés. In de wereldmuziek bijvoorbeeld: Jawhar werd in de pers al eens de Tunesische Nick Drake genoemd.”

© Koen Bauters
© Koen Bauters

Ook opvallend: de Naff-bands hechten heel veel belang aan live spelen. En Herbert zelf ook: “De energie-uitwisseling is intenser wanneer er live gespeeld wordt. Bands als GLÜ illustreren ook perfect de meerwaarde van echte instrumenten. Een concert moet een ervaring zijn met echte mensen en echte energie.”

Musical survival of the wicked’ is de officiële tagline van Naff. Het label wil ook in de toekomst een draaischijf voor geflipt maar veelzijdig talent blijven. Gaan Herbert en Alex dan nooit de mainstream nodig hebben om de overleven? “De vrijheid om heel wat te kunnen experimenteren ligt ons nauw aan het hart. Onze ervaring groeit en door een groot deel van de business zelf op te volgen, weten we ook steeds beter waar we naartoe willen. Onze artistieke lijn is eigenzinnig en werkt op gevoel. De belangrijkste ambitie is misschien wel die eigenzinnige artistieke vrijheid zo lang mogelijk te kunnen behouden, zonder te veel financiële kleerscheuren. Het moet allemaal fun blijven.”, besluit Herbert.

naff-rekordz.com