Bjorn-Nuyens-KBL4

Björn Nuyens

Ampersand artist management & bookings

‘Netwerken’ vindt hij geen mooi woord, muziek moet hem raken en hij is een ambitieuze, harde werker die de lat hoog legt. Onlangs trakteerde hij zichzelf op bananentaart omdat hij een goed jaar geleden de grote sprong in het onbekende waagde. Zijn inzet als independent boeker in bijberoep was een fulltime job geworden, na eerst tien jaar voor het boekingskantoor L&S Agency te hebben gewerkt. Een job die hij een tijdje gecombineerd heeft met het management van Geppetto & the Whales. De ‘&’ in die groepsnaam was meteen ook het aanknopingspunt om zijn eigen kantoor de naam Ampersand Music mee te geven. Het rapport van Björn Nuyens, boeker (en/of manager) van o.a. It It Anita, The Guru Guru, Future Old People Are Wizards, Hypochristmutreefuzz, Nordmann, Dan San, Bison Bisou, Helsinki

Wat was voor jou de steekvlam om in de muzieksector aan de slag te gaan?
Björn: “Alles is begonnen toen ik deel uitmaakte van de punkrockgroep Five Days Off. Ik was de zanger/gitarist van die band. Een groep heeft shows nodig en ik hield me al snel bezig met onze boekingen. Op een DIY-manier, hoor. Binnen een band is er altijd wel iemand het aanspreekpunt. Ik ben er ingerold door onbewust de rol van regelneef aan te nemen. Nadien heb ik veel bijgeleerd. (lacht) In die tijd werkten we nogal vaak zonder contracten. Ik herinner me dat we ooit eens moesten spelen in Knokke-Heist. Het sneeuwde gigantisch. We zijn er nooit aangekomen en we kregen de organisatie ook niet te pakken. Dat voelde niet zo prettig. Het pre-internettijdperk, hé.”

“Van het een kwam wel het ander. Vanuit de punkrockscene kreeg ik de vraag of ik ook enkele shows voor Spaanse bands kon fiksen. Dan speelden die bands hier in België en trokken we met Five Days Off naar Spanje. Zo ging het eraan toe. Op die manier hebben we heel veel in Europa en zelfs in Canada kunnen spelen. Een leuk verhaal. Het is heel eigen aan de punkrockscene om elkaar te helpen.”

© Koen Bauters
© Koen Bauters

Hoe ben je bij L&S Agency beland?
Björn: “Ik ben afgestudeerd als tuin- en landschapsarchitect. Ik heb drie jaar gewerkt in die sector maar mijn hart lag bij de boekingen die ik bleef doen na mijn uren. Ik wou heel graag dat Five Days Off onderdak vond bij L&S Agency. L&S had toen zowat alle punrockbands in huis: Undeclinable, Travoltas, Heideroosjes. Uiteindelijk zijn we met Five Days Off bij L&S beland en heb ik een aantal keer terloops aan Mark (Strauven, oprichter van L&S, red.) gevraagd of hij nog iemand nodig had op kantoor. Na anderhalf jaar kwam er een plaatsje vrij. ‘We gaan eens proberen’, zei Mark. Uiteindelijk heb ik tien jaar bij L&S gewerkt.”

“De allereerste bands die ik onder mijn hoede kreeg, waren punkrockbands. Mark liet me mijn ding doen. Ik kende veel van die groepen. Ik wist waar ik bands als I Against I en Undeclinable kon plaatsen. Gaandeweg kreeg ik ook de vrijheid om te werken met bands die ik zelf aanreikte: Landfill en Mojo filters, bijvoorbeeld.”

Wat is het belangrijkste dat L&S je heeft bijgebracht?
Björn: “Ik had veel kleine bands onder mijn hoede. En dan moet je niet wachten tot de telefoon rinkelt. Ik heb echt wel intensief leren boeken. Mensen contacteren, opbellen en alles blijven opvolgen: dat was best wel monnikenwerk in het begin. Ik kende slechts een beperkt aantal mensen in de punkrocksector maar ik heb kunnen opbouwen. Je moet ondernemen. De boekingen komen niet vanzelf. Zo heb ik mijn weg gevonden. Die sterkte draag ik nog altijd met me mee. Zonder airplay of breder verhaal durf ik het aan om te beginnen werken met een band. Nadien is extra steun van een management meer dan welkom, maar ik heb geen schrik voor een samenwerking met een onbekende groep waar ik in geloof. Dat heb ik wel geleerd bij L&S.”

“Het bleef hard werken maar ik heb heel veel shows kunnen boeken voor Landfill destijds. Ik werkte ook samen met enkele grotere bands. Freaky Age is een verhaal waar ik vanaf dag één bij betrokken was. Die groep had airplay en stond in De Afrekening. En dan begon ik te denken: als ik Freaky Age ergens plaats, bied ik ook Landfill aan. Op die manier heb ik ook mijn horizon verbreed. Je probeert kansen te zien en te benutten.”

“Plannen zijn er uiteraard om bijgesteld te worden maar het is nuttig om krijtlijnen uit te zetten en in te schatten waar een band een jaar later wil staan.”

Een band die het goed doet in De Afrekening helpt om je circuit te verbreden?
Björn: “Absoluut. Dat was mijn nadeel vroeger in de punkrockscene: ik luisterde met oogkleppen naar muziek. Alles wat punkrock was, was goed. Al de rest bestond blijkbaar niet. (lacht) Gelukkig bleef dat niet zo. Het punkrockcircuit is eerder klein. Dankzij de samenwerking met Landfill ging er een hele wereld voor me open. Ik kon heel veel ervaring opdoen en het circuit waarin ik groepen kon plaatsen, werd breder en interessanter.”

Toen je nog voor L&S werkte, was je ook daar op zoek naar verbreding. Je hebt een tijdje je job als boeker bij L&S gecombineerd met het independent management van Geppetto & the Whales.
Björn: “Ampersand Music is het rechtstreekse gevolg van het feit dat ik management deed, en nog steeds doe, van Geppetto & the Whales. Ik heb de slechte en de goede eigenschap dat ik veel meer doe dan alleen maar boekingen. In het begin was ik de boeker van Geppetto & the Whales onder de vlag van L&S maar al snel volgde de vraag of ik ook hun management wou verzorgen. In onderling overleg met Mark van L&S heb ik toen beslist om een éénmanszaak in bijberoep op te richten. Zo ontstond er een duidelijk onderscheid tussen de boekingen bij L&S en het management onder de noemer Ampersand.”

“De combinatie van beide jobs was intensief. Ik heb op het eind nog een jaar 4/5 gewerkt voor L&S, in combinatie met volle bak inzet voor Ampersand ’s avonds en tijdens het weekend. Stiekem voelde ik dat ik nood had aan een nieuwe wind en dat mijn tijd bij L&S gekomen was. Brutus en It It Anita kwamen erbij en iets later ben ik fulltime voor Ampersand beginnen werken. Alles viel in zijn plooi. Toen wist ik ook wel waarom ik zoveel aan het werken was. (Intussen is Brutus de enige band die Björn freelance boekt onder de vlag van boekingskantoor Toutpartout, red.)”

© Koen Bauters
© Koen Bauters

Je hebt de sprong gewaagd en intussen ben je al een jaar volledig independent.
Björn: “Ik schrik ervan. Het jaar is voorbijgevlogen. Het gaat best hard. Het was een trip. Ik ben heel ambitieus. Misschien wil ik wel te veel op korte termijn. Ik heb heel veel plannen met Ampersand. Er liggen aardig wat voorstellen op tafel. Dat is een soort bevestiging dat groepen een goed gevoel hebben bij wat ik doe. Ik richt me niet specifiek op kleinere bands maar dat is iets wat momenteel zo gelopen is omdat de grotere managementkantoren nog niet vertrouwd genoeg zijn met de naam Ampersand. Daarom moet ik me zien te bewijzen door kleinere acts op mijn eigen tempo groot te maken. Ik zal zeker altijd ruimte voorzien voor kleinere bands maar uiteraard wil ik ook met nog grotere groepen aan de slag.”

“Verder ben ik gezien mijn hardcore- en punkrockachtergrond zeker niet vies van hardere groepen, maar ik wil me niet profileren als een boeker die louter stevige bands boekt. Geppetto & the Whales maakt nog steeds deel uit van mijn roster. Ik boek ook Dan San. Als de muziek me maar raakt: dat is het enige criterium. Welke muziek zich aandient, de beschikbare tijd die ik heb en een klik met een band: dat speelt allemaal mee.”

Aangezien Ampersand zich vooral toelegt op indie en hardere muziek lijkt de jazzgroep Nordmann de vreemde eend in de bijt.
Björn: “Die opmerking snap ik. Ik heb Nordmann aan het werk gezien tijdens de finale van Humo’s Rock Rally 2014. Ik vond dat een toffe band maar hun muziek raakte me nog niet op een manier waarbij ik dacht: daar wil ik nu meteen mee aan de slag. Ik ben pas met hen in zee gegaan toen ik nieuwe demo’s hoorde die anders klonken dan de eerste plaat. Nordmann is geëvolueerd naar een groep die meer de rock aan het opzoeken is. Wat ze nu aan het maken zijn, is veel avontuurlijker en best heavy. Het is inderdaad een jazzy band maar ik zie een aansluiting met de andere groepen die bij Ampersand zitten. Ik zoek altijd bands met een randje. Die hoek af: dat boeit me het meest. Nordmann heeft ook die hoek af.”

“Mensen in de sector gaan dat beamen: je moet een beetje zot zijn om boeker te willen zijn.”

Je houdt het vizier niet alleen muzikaal breed: je boekt ook bands uit het andere landsgedeelte.
Björn: “De Luikse band It It Anita is een verhaal waar ik aan begonnen ben zonder te weten waar we zouden belanden. Ik was heel enthousiast over hun nummers. Ik ben de band nadien live gaan bekijken en die show was dik oké. We bouwen nu al anderhalf jaar hard aan een verhaal en staan intussen een pak verder. We zijn nog niet aan het pieken maar It It Anita is een band met een goede groeimarge. Week na week boeken we extra resultaat. In het begin dacht ik wel: het is een Waalse band, het zal niet evident zijn om iets te bereiken. Vlaanderen heeft een heel tof circuit maar voet aan de grond krijgen in Wallonië is geen evidentie. Maar dat was net een uitdaging.”

“Het klikt heel goed met die band. Intussen doe ik ook hun management. Die samenwerking betekent voor mij een verbreding van mijn netwerk – al vind ik dat geen mooi woord. Ik krijg nu ook meer aanvragen van Waalse bands. Via mijn werk voor It It Anita heb ik daarna ook de Luikse band Dan San opgepikt. Er is meer beweging dan twee, drie jaar geleden. Ik slaag er nu ook in om al eens Vlaamse bands in Wallonië te plaatsen. Ik hou het graag allemaal open.”

En je werkt met enkele buitenlandse bands.
Björn: “Kensington en The Deaf zijn twee groepen uit Nederland. Ik probeer altijd te checken of de band in kwestie wat steun heeft qua management, distributie en promo. Dat is niet altijd het geval. De Franse groep Bison Bisou: ik vind dat een goede liveband maar ik weet dat het geen gemakkelijk verhaal zal zijn. Ik ga mijn uiterste best doen voor die groep. We zien wel waar we uitkomen. Van beide kanten zijn we realistisch in onze verwachtingen. Ze gaan me er niet op afrekenen als blijkt dat het minder snel gaat dan verhoopt. Het is vooral belangrijk om te kunnen zeggen wat het idee is. En als één van de partijen voelt dat iets niet goed werkt, dan heb ik graag dat we even rond de tafel zitten om te zien waar het schoentje wringt zodat we samen aan een oplossing kunnen werken.”

Visie is belangrijk?
Björn: “Ik vind het belangrijk dat een band een plannetje heeft. Dat klinkt soms wat theoretisch maar ik ben op dat gebied nogal perfectionistisch. Ik weet graag waar ik aan begin. Plannen zijn er uiteraard om bijgesteld te worden maar het is nuttig om krijtlijnen uit te zetten en in te schatten waar een band een jaar later wil staan. Ik vind dat je gezond ambitieus mag zijn en de lat altijd hoog moet leggen. Ik wil voelen dat een groep gemotiveerd is. Wil je er echt volle bak voor gaan? Dat is een van de eerste vragen die ik altijd stel. Niets is zo vervelend als een supergoede band die geen tijd heeft. Dat motiveert me niet. Ik wil kort op de bal kunnen spelen. Je moet investeren en willen bouwen.”

© Koen Bauters
© Koen Bauters

Ervaar je moeilijkheden?
Björn: “In Vlaanderen vind ik goed mijn weg en ik durf ook wel over de grenzen heen te kijken. In het buitenland zijn er enkele toffe boekers die meebouwen aan het verhaal van It It Anita. Ik hoop dat ik die samenwerkingen nog meer kan uitbouwen in de toekomst. Niet eenvoudig want daar kruipt veel tijd in. Maar het is echt wel belangrijk dat bands in het buitenland kunnen spelen.”

“De grote Belgische festivals zijn ook een uitdaging. Kensington is de eerste band die ik op Rock Werchter kon plaatsen. Er zijn natuurlijk festivals waar ik minder een voet tussen de deur heb. Al panikeer ik nooit. Het komt wel, denk ik dan. Ik blijf mijn groepen aanbieden en ik kom op zoveel mogelijk plaatsen waar ik voorheen nog niet geweest ben. Ik ga drie à vier keer per week naar concerten.”

Toewijding is de rode draad als je een boeker bent?
Björn: “Ja. En dat is niet altijd even gemakkelijk. Soms wil ik ook eens wat meer thuis zijn bij de familie. Mensen in de sector gaan dat beamen: je moet een beetje zot zijn om boeker te willen zijn. Gebetenheid is belangrijk. Anders hou je het niet vol en kan je je tijdsinvulling niet verantwoorden. Ik denk dat ik als boeker een parcours heb afgelegd zoals ik het ook graag heb voor mijn bands. Ik werk stilletjes ergens naar toe. Mijn netwerk is het laatste jaar weliswaar groter geworden, maar het liefste bewandel ik mijn eigen pad.”

“Dat is het leuke als je zelf een zaak hebt: ik volg mijn eigen regels. De vrijheid van de zelfstandige, hé. Als ik iets wil doen, doe ik het gewoon. Ook al is het commercieel gezien misschien geen interessante keuze. Ik moet met niemand overleggen als ik een band tof vind. Ik doe het op eigen risico en moet me niet verantwoorden. Het harde werken resulteert wel in resultaten. Door de keuzes die ik maak, merk ik dat de bands de weg vinden naar Ampersand.”

“Betrokken zijn bij het verhaal vanaf het begin en vijf jaar later kunnen zeggen: damn, dat was een coole trip.”

Een plan is belangrijk zei je. Waar wil je dat Ampersand binnen pakweg vijf jaar staat?
Björn: “Nog een pak verder. Ik ben heel gemotiveerd. Ik geloof heel erg in The Guru Guru, Hypochristmutreefuzz en Statue. Al die groepen brengen binnenkort nieuw werk uit. Ik hoop dat we die bands naar een hoger niveau kunnen tillen en er een eigenwijs en cool parcours mee kunnen afleggen. Het zijn stuk voor stuk groepen die er heel hard voor werken en hun eigenheid behouden. Dat vind ik heel belangrijk. Vanuit Nederland wordt daar heel vaak met bewondering naar gekeken: wow, hoe doen die Belgische groepen dat toch?”

“We mogen terecht trots zijn op onze bands. Airplay of niet: we komen er wel. En we doen vooral ons eigen goesting. Dat is belangrijk. Onderaan de ladder betrokken zijn bij het verhaal vanaf het begin en vijf jaar later kunnen zeggen: damn, dat was een coole trip. We staan nu hier wetende dat we destijds voor 75 of 150 euro per show hebben gespeeld.”

“Het is mijn stille droom om met Ampersand nog meer te kunnen doen dan alleen maar boekingen of management. Zelf shows organiseren en een 7” of een split-release uitbrengen: dat lijkt me wel tof. Maar daar kruipt ook weer veel tijd in. En die heb ik nu niet. Nu is het vooral belangrijk om een mooi, organisch en eerlijk parcours af te leggen met de groepen waarmee ik nu mee bezig en in de toekomst ga werken.”

Zie je jezelf je pensioen pakken als boeker?
Björn: “Goh, dat is een lastige vraag. Ik weet dat boeken heel intensief is. Ik praat er weleens over met andere boekers die al langer in het circuit zitten. Overdag werken om je boekingen binnen te halen en ’s avonds vaak op concerten zijn om de dag nadien vroeg op te staan om de kinderen naar school te brengen: dat weegt soms. Maar nogmaals: je moet gebeten zijn. Ik kan het niet loslaten. Je moet natuurlijk een beetje geluk blijven hebben met je bands. Ik kan niet blijven kleine groepen doen. Kleine bands moeten groot worden. Als ze niet groter worden, kan ik het financieel niet rond krijgen. Maar ik hoop dat ik nog heel lang deze job kan doen. Met heel veel plezier.”

Blijven bouwen en knokken!
Björn: “Zo is het!”

ampersandmusic.be