Alex-Stevens-KBL1

Alex Stevens

“Ik wil overal een melting pot van mensen creëren.”

Wanneer de laatste Dour-feestvierder van het Plaine de la Machine à Feu verdwenen is, zit zijn werk er nog niet op, wel integendeel. Alex Stevens is niet alleen artistiek directeur van het grootste Waalse festival, hij is ook nauw betrokken in het Luikse artistieke circuit (KulturA., Studio 22), bandmanagement (DC Salas) én het Brusselse uitgaansleven (Bxl Mon Amourrr). Alsof dat niet genoeg is, is hij dit jaar ook mee verantwoordelijk voor het festival Marsatac in het Zuid-Franse Marseille.

Stevens is van opleiding computerwetenschapper, maar al van jongs af actief bezig met muziek. “Ik zette mijn eerste stappen in de muziek toen ik dertien jaar was. Bij een lokaal radiostation in Luik had ik een twee uur durende show met rockmuziek. In 1998 richtte ik het webzine Nameless op, daar bleef ik tien jaar lang actief.” Stevens is sinds 2011 een van de hoofdprogrammatoren van het grootste alternatieve festival in België — dat zichzelf trouwens meer dan terecht European Alternative Music Event noemt. We treffen Stevens op de tweede dag van Eurosonic, het grootste Europese showcasefestival dat elk jaar in Groningen plaatsvindt.

Wat doet een festivalprogrammator zoal op Eurosonic?
Alex: “Vroeger had ik veel formele meetings met andere professionals, maar de laatste jaren ontmoet ik vooral mensen die ik al lang niet meer gezien heb. Wat betreft netwerken focus ik dus vooral op informele contacten. Ik kijk ook elk jaar met veel nieuwsgierigheid naar het conferentieprogramma. Maar de hoofdtaak blijft toch het bijwonen van concerten. Dit jaar check ik dertig bands in drie dagen.”

© Koen Bauters
© Koen Bauters

Je hebt naast je programmeerwerk voor Dour ook tal van andere projecten. Sinds vorig jaar is er KuratedBy, gespecialiseerd in evenementenstrategie. Is dat iets als een muzikaal consultancybureau?
Alex: “Creatief bedrijf is een betere omschrijving. Samen met Mathieu Fonsny werk ik al jaren voor Dour Festival. Hij is ook artistiek directeur van Le Cadran, een technoclub in Luik, en betrokken bij Studio 22. We zijn daarnaast samen actief in KulturA., een DIY-zaal ontstaan uit een samenwerking tussen veertig organisaties in Luik. Voor al onze projecten hadden we verschillende e-mailadressen, maar in een B2B-context is dat niet duidelijk. Dus ik stelde voor om alles onder één vlag te brengen, om de communicatie met professionals zoals bookers en managers vlotter te laten verlopen. Cureren is de rode draad in alles wat we doen, vandaar de naam.”

“Daarnaast vind ik het steeds belangrijker dat er nagedacht wordt over het creatieve aspect. Uiteraard is het belangrijk dat je vlot tickets verkoopt, maar een goed verhaal is minstens even bepalend. Onlangs zei iemand mij dat hij verbaasd was over hoeveel tickets een festival als Dour op voorhand verkoopt. Dat komt doordat we een gemeenschapsgevoel creëren, een herkenbaar beeld. De trouwe bezoekers voelen dat Dour hún festival is. Die lijn willen we doortrekken naar elk project van KuratedBy en zo verschillende soorten muziekliefhebbers verzamelen.”

KuratedBy ontfermt zich ook over DC Salas, een talentvolle producer uit Brussel die binnenkort in de AB staat.
Alex: “Klopt, maar dat is enkel Mathieu zijn werk. Hij raakte bevriend met Diego – de man achter DC Salas – en was ook fan van zijn muziek; hij wilde meteen het management doen. Nu speelt DC Salas in zalen over heel Europa. Zijn boekingskantoor is Primary Talent International, tevens de thuis van Daft Punk, Solange, Justice en Phoenix. Mathieu heeft ook zijn eigen dj-project, Surfing Leons, dus hij besloot zelf het management te doen. Bands managen zal nooit zijn core business worden, maar voor beide acts kan hij wel het netwerk aanwenden dat we de voorbije jaren hebben opgebouwd.”

“Cureren is de rode draad in alles wat we doen.”

Zijn jullie ook spontaan terecht gekomen bij Marsatac, een festival met vooral hiphop en elektronische muziek in Marseille?
Alex: “In 2015 hebben we al eens samengewerkt. Toen hebben we de organisatie gevraagd om een selectie namen door te sturen voor de line-up van Dour. Toen de hoofdprogrammator een sabbatjaar inplande, vroeg hij ons of wij de line-up van zijn festival wilden samenstellen; hij wist dat we KuratedBy hadden opgericht. Ook dit project helpt ons om ons netwerk aan contacten verder uit te breiden. Zo kunnen we beroep doen op nog meer Franse bookers voor Dour, en andere aanwenden voor Marsatac. Dit jaar hebben we er onder anderen Roméo Elvis staan.”

Kan je nog eens wat meer uitleg geven bij KulturA.? De combinatie van concertruimte, snackbar, expo- en artistieke ruimte doet sterk denken aan Het Bos, het artistieke lab in Antwerpen (zie ook Poppunt Magazine 74).
Alex: “In 2016 werd het gebouw gekocht door een nieuwe coöperatie, Dynamo Coop, waarin 40 verenigingen en collectieven (o.a. Sauvage Sauvage, Honest House, JauneOrange, red.) actief zijn. Die organiseren ook allemaal events in KulturA. We werken er in een nieuw, atypisch businessmodel. We krijgen géén publieke subsidies en er is niet één directeur of booker. De werking is horizontaal en bottom-up. Het gaat trager, maar met zoveel verenigingen samen wordt heel wat creativiteit aangewakkerd. Daarom geloof ik ook meer in het bottom-up dan in het top-down model. Ik dacht aanvankelijk dat het er chaotisch aan toe zou gaan, maar het werkt. De melting pot is ruggengraat van KulturA.”

Wat is het belangrijkste verschil met je werk voor Dour Festival?
Alex: “Voor Dour Festival moeten we wel met twee de touwtjes in handen nemen omdat het zo’n groot festival is en we in korte tijd belangrijke knopen moeten doorhakken. We starten het programmeerwerk in september en tegen december moeten de headliners ingepland zijn. Die drie à vier maanden mag er niet getreuzeld worden of we verliezen de acts die op ons verlanglijstje staan.”

© Koen Bauters
© Koen Bauters

Is dat vandaag de belangrijkste uitdaging in je werk voor het festival, of zijn er nog?
Alex: “Tien jaar geleden waren we tevreden met een eerste headliner in maart. De volledige line-up hadden we ongeveer in mei rond. Nu zijn we midden januari, en is bijna alles al bevestigd. Er komen steeds meer festivals, de competitie is harder geworden. Het gaat soms te snel, om eerlijk te zijn.”

“Daarnaast komen er elk jaar meer bezoekers, en ik wil zeker zijn dat ze om de juiste reden komen. Dour wil geen doorsnee festival zijn, het blijft een alternatief muziekfestival voor muziekliefhebbers, met zowel metal, reggae, hiphop als elektronische muziek op de affiche. Onze voornaamste zorg blijft een uniek programma met een unieke sfeer. Ik wil erop toezien dat mensen zich vermengen, en dat dit model blijft werken.”

“Tot slot is er ook nog de impact van het Amerikaanse festivalcircuit. Doordat festivals als Pitchfork Festival opgeschoven zijn, moeten we een hoop artiesten vastleggen voor ze naar de VS vliegen.”

Als ik mij niet vergis, begon je achttien jaar geleden voor het festival te werken. Hoe ben je eigenlijk bij Dour terecht gekomen?
Alex: “Ik was een student van zeventien jaar toen ik Carlo Di Antonio, toenmalig organisator, contacteerde. Ik vroeg of ik kon helpen bij het verbeteren van de website. En zo zette ik mijn eerste stappen als webmaster van het festival in 2000. Vervolgens begon ik wat bands aan te raden en raakte ik ook meer betrokken in de programmatie. In 2004 vroeg Carlo mij voor de eerste keer enkele namen voor één dag te boeken. Zo haalde ik bands als Explosions In The Sky, Aereogramme, Pinback, Lali Puna en Velm naar de zaterdag van Dour. Het optreden van Explosions In The Sky was een van de hoogtepunten die dag. De hele tent leek wel in trance. De zanger van Karate verstond niet hoe dat kon met zoveel noise. Omdat die dag zo’n succes was en hij meer en meer met politiek bezig was, begon Carlo mij de knepen van het programmeervak te leren. In 2006 werd ik officieel assistent programmator, maar het heeft me toch een paar jaar gekost om het vak echt onder de knie te krijgen.”

“Ik hoop dat er initiatieven blijven komen in de andere Waalse steden, zodat jongeren meer lokale acts en onbekende parels kunnen ontdekken.”

Het heeft even geduurd, maar in Wallonië zijn er het laatste decennium enkele interessante podia bij gekomen. Welke concertclub moeten we zeker eens bezoeken?
Alex: “Rockerill in Charleroi is een heel interessante plek. Het is een eclectische zaal opgestart door twee muziekliefhebbers: de een is fan van techno, de andere van garagerock en punk. Ze slagen erin om gewone mensen geïnteresseerd te krijgen in muziek. Zo kon je er tijdens de zomer elke donderdagavond muzikale ontdekkingen doen, zowel dj’s als bands.”

“In Wallonië heb je met Club Plasma net als in Vlaanderen een gesubsidieerd circuit, maar mensen lijken het niet gewend te zijn om naar shows te gaan. Als het clubcircuit moeilijk volk kan trekken, is het niet eenvoudig om mensen te overtuigen om bands te ontdekken op een festival. Ik hoop echt dat er initiatieven blijven komen in de andere Waalse steden, zodat jongeren meer lokale acts en onbekende parels kunnen ontdekken. Dat is ook het DNA van Dour Festival.”

Als programmator krijg je ongetwijfeld een massa mails van bands te verwerken. Wat moeten die zéker doen als ze kans willen maken om in KulturA. of op Dour Festival te spelen?
Alex: “In KulturA moeten ze geprogrammeerd worden door een van de veertig organisaties die actief zijn in het gebouw. Bands kunnen best mailen naar de meest geschikte, met ongeveer dezelfde muzieksmaak dus. Die kan je het makkelijkst vinden in de concertkalender. Wat betreft Dour Festival krijg ik elk jaar 10.000 voorstellen. Vroeger probeerden we iedereen beleefd te antwoorden, maar op een gegeven moment staken we daar meer tijd in dan in de line-up. Ik raad bands aan een video, muziek en interessante concertdata uit verleden samen te ballen in één korte, simpele en directe mail. Of anders gezegd: liever geen biografie van tien pagina’s in PDF-formaat.”

kuratedby.eu